Polonia: Expertos elaboran plástico a partir de manzanas

Un nuevo método sin desperdicios para obtener monómeros orgánicos y que no requiere altas temperaturas ni catalizadores costosos está surgiendo a partir del trabajo de un grupo de expertos Instituto de Química Física de la Academia de Ciencias de Polonia.

Los científicos han tomado un producto común, la hidroximetilfurfural (HMF), que a escala industrial se obtiene por hidrólisis ácida de azúcares obtenidos, entre otros, de celulosa, lignina o inulina. Lo han convertido en aldehído, 2,5-diformylfurfural (DFF), un compuesto que encuentra una aplicación en muchos campos de la industria, pero, sobre todo, puede utilizarse para producir plástico ecológico.

El líder de la investigación, Profesor Juan Colmenares, comenta al respecto: “Queremos que sea posible reemplazar los PET con algo que se descomponga en unos pocos meses o como máximo en algunos años (…) Los plásticos de hoy, hechos de petróleo, contienen ftalatos y otros plastificantes, una especie de “sopa” de compuestos orgánicos e incluso inorgánicos, y ninguna bacteria u hongo por sí solo puede descomponerlos.

Colmenares agrega además: “Los materiales producidos a base de DFF contienen principalmente furanos y azúcares, entonces lo que proviene de la naturaleza es mejor recibido por la naturaleza”.

No es el producto en sí mismo (DFF) lo que es nuevo aquí, sino el método para obtenerlo, descrito en un artículo publicado en Applied Cat. B. Hasta ahora, se requerían altas temperaturas (100–150 ° C) y tecnología compleja. Sin embargo, el equipo del profesor Colmenares sólo necesita una caja que ellos mismos producen: Un fotorreactor, una luz (en la actualidad, esta es una lámpara LED que emite cerca de los rayos UV – 375 nm, pero en última instancia, la energía debe ser provista simplemente por el sol) y un catalizador – nanocables de dióxido de manganeso.

El profesor Colmenares explica: “Estos son largos y muy, muy delgados, además que su estructura aumenta la absorción de luz. Debido a las propiedades termo-fotocatalíticas únicas del dióxido de manganeso, los nanorods tienen una superficie de contacto mucho más grande con las partículas del material de partida y son mejores para activarlo. Entonces, prácticamente todos los HMF cambian a DFF a ¡100%!”.

Colmenares indica que es un método libre de desechos y que el oxígeno en el aire es suficiente para obtener el monómero puro necesario para la producción de polímeros lineales como por ejemplo, botellas de jugo de manzana.

¿Pero el plástico que se descompone tan rápidamente no se descompondrá demasiado rápido? Antes, por ejemplo, ¿nos las arreglamos para tomar el jugo de manzana? “No”, señala el profesor Colmenares. “En la práctica, lleva unos años descomponerse, pero incluso si la reacción ocurriera más rápido, el usuario bebería a lo sumo un poco de plástico “bueno” y uno que sea inofensivo para el cuerpo”.

Polonia es, por ejemplo, un gran productor de manzanas y jugos, pero ¿qué sucede con todas las toneladas de cáscara de manzana y todos los productos de desecho? El profesor afirma que “se vierte en la eliminación de desechos, contamina el agua, absorbe oxígeno y luego es el final de toda la vida del agua”. Mientras tanto, contiene todo el azúcar, la pectina y los compuestos levulínicos que requiere el método de su equipo, básicamente utiliza basura para hacer algo deseable de la nada.

Fuente: Food Processing Australia

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