Investigadores desarrollan un recubrimiento superficial para reducir el riesgo de contaminación de los alimentos

En el futuro, un recubrimiento duradero podría ayudar a mantener limpias las superficies de contacto con alimentos en la industria de procesamiento de alimentos, incluso en plantas de procesamiento de carne, según un nuevo estudio de un equipo de ingenieros y científicos de alimentos de la Universidad de Missouri.

La investigación demostró que el recubrimiento, hecho de dióxido de titanio, es capaz de eliminar gérmenes transmitidos por los alimentos, como Salmonella y E. coli, y proporciona una capa preventiva de protección contra la contaminación cruzada futura en superficies de contacto con alimentos de acero inoxidable.

El investigador Eduardo Torres Domínguez comenta al respecto: “Sabía que otros investigadores habían desarrollado recubrimientos antimicrobianos de esta manera, pero no se habían centrado en la resistencia mecánica o la durabilidad de los recubrimientos. En presencia de luz ultravioleta, oxígeno y agua, el dióxido de titanio se activará para matar las bacterias de las superficies de contacto con los alimentos en las que se aplica. Aunque el recubrimiento se aplica como un líquido al comienzo del proceso, una vez que está listo para usar, se convierte en un material duro, como una capa delgada de cerámica”.

Heather K. Hunt, profesora asociada en la Facultad de Ingeniería y una de las asesoras de Domínguez, guió a Domínguez a través del proceso de encontrar, seleccionar, sintetizar y caracterizar el material de dióxido de titanio, un conocido agente desinfectante que también es seguro para los alimentos.

Hunt agrega: “Elegimos este material sabiendo que tendría un buen comportamiento antimicrobiano, y fortalecimos su estabilidad mecánica para soportar el desgaste normal en un entorno típico de procesamiento de alimentos. Además de los procedimientos normales de limpieza, nuestro recubrimiento puede agregar una capa adicional de prevención para ayudar a detener la propagación de la contaminación transmitida por los alimentos”.

Una vez que Domínguez desarrolló el recubrimiento, Azlin Mustapha, Profesor del programa de Ciencia de los Alimentos de la Facultad de Agricultura, Alimentos y Recursos Naturales y otro asesor de Domínguez, lo ayudó a optimizar sus propiedades antimicrobianas o desinfectantes. Matt Maschmann, profesor asistente, se centró en optimizar la durabilidad del material mediante pruebas de dureza.

Mustapha añade: “Esto no solo será útil en las líneas de procesamiento de alimentos crudos de una planta de procesamiento, sino también en las líneas de alimentos listos para comer, como los mostradores de delicatessen. Todas las superficies en una planta de procesamiento de alimentos que entran en contacto con los alimentos son propensas a contaminarse con gérmenes transmitidos por los alimentos que se propagan al manipular un producto alimenticio contaminado”.

Los investigadores dijeron que este es el primer paso necesario para futuras pruebas de las propiedades del recubrimiento en un entorno del mundo real. Aunque el equipo no ha probado su uso contra el nuevo coronavirus, Hunt y Mustapha creen que su recubrimiento tiene el potencial de ayudar a detener la propagación de la pandemia de COVID-19 en un entorno de procesamiento de alimentos debido a su durabilidad y cualidades desinfectantes. Hasta ahora, ha demostrado ser eficaz contra una cepa de E. coli que puede ser mortal en las personas, y se está trabajando más para probar el recubrimiento contra otras bacterias que causan enfermedades.

Fuente: New Food Magazine

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