Científicos trabajan en mejores pruebas para verduras y otros productos frescos

Los investigadores que buscan desarrollar mejores pruebas de inocuidad alimentaria para productos frescos, con un enfoque particular en la lechuga, han recibido un impulso en forma de una subvención del USDA. El Instituto Nacional de Alimentos y Agricultura (NIFA) del Departamento de Agricultura de EE.UU. ha anunciado la subvención de más de $ 348,000 para apoyar este proyecto en la Universidad de Illinois.

El profesor asistente de seguridad alimentaria aplicada en la universidad, Matt Stasiewicz, dirige este trabajo. El estudio implica frotar muchas plantas en el campo para capturar patógenos potenciales y luego pasar esos hisopos agregados a una sola prueba microbiológica.

Al respecto, Stasiewicz comenta en el anuncio: “Las pruebas de seguridad son importantes para un producto listo para consumir que no se cocina antes del consumo. Queremos asegurarnos de encontrar contaminación si ocurre para poder eliminarla del flujo de productos (…) El objetivo de esta subvención del USDA es introducir un cambio transformador en el funcionamiento de las pruebas previas a la cosecha”.

Y agrega: “El principal patógeno transmitido por los alimentos que preocupa a los cultivadores de hojas verdes es la E. coli productora de toxinas, que han sido responsables de brotes en los últimos años. Sabemos que los factores de riesgo son la intrusión de animales, las lluvias relativamente recientes y el riego no tratado o agua contaminada.”

De acuerdo con los investigadores, las pruebas de precosecha actuales implican recolectar muestras del campo y enviarlas a un laboratorio para su análisis. Si bien eso puede detectar problemas importantes de contaminación, los eventos de menor escala a menudo no se detectan, pero aún podrían poner a los consumidores en riesgo de contraer enfermedades.

El nuevo método tiene como objetivo capturar datos mucho más completos y confiables. Se requiere que una persona camine por el campo con un paño esterilizado sujeto a un palo, limpiando las plantas con un cepillo de hojas: “En lugar de la recolección física de muestras relativamente pequeñas, podemos recolectar una representación mucho mayor de todo el campo”, indicó Stasiewicz.

El académico indica que los procesadores de carne ya usan hisopos de muestreo estériles para probar los productos, y esos hisopos se pueden adaptar para que funcionen con los productos.

Además del apoyo de la NIFA, el proyecto de investigación figura en la lista de trabajos actuales de la escuela.

Sobre este tema, la directora del Departamento de Ciencia de los Alimentos y Nutrición Humana de la universidad, Nicki Engeseth, explica: “Los problemas de seguridad alimentaria centrados en la lechuga son importantes y la subvención de la NIFA reconoce el valor del trabajo de Stasiewicz en esta área. Esta investigación mejorará en gran medida el proceso de prueba de seguridad de la lechuga, haciéndolo más seguro, eficiente y completo”.

El proyecto se alinea con otras investigaciones de Stasiewicz sobre inocuidad alimentaria. Esta organización recibió una subvención de US$ 220.000 del Center for Produce Safety para estudiar las pruebas de productos en busca de verduras de hoja, tomates, manzanas y otros productos. Ese proyecto utiliza modelos informáticos para simular pruebas de seguridad a lo largo de la cadena de suministro, incluida la antes de la cosecha, en el empacador, en la tienda de comestibles y en los restaurantes. El objetivo es determinar los lugares más apropiados para aplicar las pruebas de productos.

Noticia publicada con información de Food Safety News

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