Investigación: Muchos consumidores están confundidos acerca de las etiquetas con las fechas de los alimentos

Aunque la mayoría de los consumidores confían en las anotaciones “Mejor si se usa antes” y “Usar antes” en las etiquetas de fecha para tomar decisiones sobre los alimentos que consumen, y creen que saben lo que significan estas frases, una investigación muestra que los consumidores comúnmente malinterpretan este sistema. Un estudio publicado en Journal of Nutrition Education and Behavior, examinó la comprensión del consumidor del sistema de etiquetado de la industria alimentaria de EE.UU y la efectividad relativa de los mensajes para aumentar la comprensión.

La especialista en salud pública del departamento de ciencias del ejercicio y la nutrición de la Universidad George Washington en Washington, DC y autora principal del estudio, Catherine Turvey, comenta al respecto: “La mayoría de las personas usan etiquetas de fecha para tomar decisiones sobre los alimentos. La incomprensión de las etiquetas de las fechas de los alimentos es un problema porque puede llevar a las personas a comer alimentos que ya no son seguros o desperdiciar alimentos que aún son buenos para comer. Reducir la confusión en torno al etiquetado de la fecha de los alimentos es una estrategia importante para reducir el desperdicio de alimentos”.

Los estadounidenses tiran alrededor de un tercio de todos los alimentos comprados, lo que representa más de $ 161.000 millones de dólares en alimentos desperdiciados cada año, indica la académica.

El estudio encuestó a 2.607 adultos de EE.UU y el 64% explicó correctamente lo que significaba la etiqueta “Mejor si se usa antes”, mientras que solo el 44,8% pudo describir lo que significaba la etiqueta “Usar antes”. Es fácil comprender por qué estas etiquetas son confusas. La fecha de “caducidad” indica cuándo es posible que un alimento ya no sea seguro para consumir. De acuerdo con el USDA, no debe comer, cocinar o congelar ningún artículo si esta fecha ha vencido. La fecha de “Mejor si se usa antes de” es cuando la comida tendrá su sabor y/o calidad óptimos. El USDA señala que esta no es una fecha de “compra obligatoria antes”, sino simplemente una sugerencia de cuándo debe comerla. Si un alimento se ve y huele fresco unos días después de esta fecha, aún es seguro consumirlo.

“Se necesitan mensajes educativos para mejorar la comprensión del sistema de etiquetado de fechas de la industria alimentaria”, agrega Turvey. “Los mensajes que probamos mejoraron significativamente la comprensión, pero incluso después de leer un mensaje educativo, los malentendidos seguían siendo comunes. La familiaridad con las etiquetas de las fechas de los alimentos y el exceso de confianza de los consumidores en su propia comprensión de las etiquetas puede ser una barrera para llegar a los consumidores con mensajes educativos sobre lo que significan las etiquetas”.

Una vez que los investigadores proporcionaron una breve explicación sobre lo que significaban los dos términos de la etiqueta de los alimentos, el nivel de comprensión aumentó, con el 82% de los participantes describiendo “Mejor si se usa antes” correctamente y el 82,4% explicando la etiqueta “Usar antes” correctamente.

Los investigadores creen que estandarizar las etiquetas y reducir la variedad de etiquetas en los productos podría ayudar a reducir la confusión. “La industria alimentaria dio un paso importante al crear un sistema estandarizado voluntario con solo dos etiquetas”, señala Turvey. “A medida que este sistema se adopta más ampliamente, se necesitan mensajes educativos atractivos para ayudar a las personas a darse cuenta de que pueden malinterpretar las etiquetas de fecha y enseñarles su significado”.

La FDA ha promovido la conversión a la etiqueta “Mejor si se usa antes” en un esfuerzo por estandarizar el etiquetado y ayudar a reducir el desperdicio de alimentos, pero la agencia aún no ha exigido ningún lenguaje específico.

Noticia publicada con información de Food Quality & Safety

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