A medida que aumenta la demanda de alimentos congelados, las instalaciones deben seguir dando prioridad a la seguridad

La demanda de alimentos congelados se ha disparado. Aunque la pandemia de covid-19 fue un catalizador, hay muchas razones por las que es probable que la tendencia continúe avanzando. La pandemia obligó a las personas a comer más en casa, lo que fue en gran parte responsable del aumento en las ventas de alimentos, especialmente productos congelados. La mayor disponibilidad y las mejoras en la calidad de los alimentos también han contribuido al aumento, lo que ha llevado a los proveedores a actualizar y expandir las soluciones de almacenamiento en frío, ya sea que eso signifique crear espacio adicional o utilizar el espacio existente de manera más efectiva.

Uno de los cambios más importantes, priorizados en toda la industria, es la conservación y seguridad de los alimentos. Siempre ha sido crucial que los alimentos congelados lleguen a su destino limpio, sano y aún congelado, tal como llegaron. Sin embargo, los datos preliminares de la Red de Vigilancia Activa de Enfermedades Transmitidas por Alimentos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por su sigla en inglés) revelan que las enfermedades transmitidas por alimentos han aumentado un 15%. La forma principal o más común es la Salmonella, pero covid-19 hace que los consumidores y los profesionales de la inocuidad alimentaria piensen más de cerca en la limpieza y el saneamiento adecuado.

Ha impulsado un enfoque estricto en la seguridad en general, con nuevas innovaciones que buscan mejorar los controles del sector.

La necesidad genera creatividad

Los eventos recientes han jugado un papel en el enfoque continuo de la industria en la seguridad, pero también lo han hecho las demandas de los consumidores, porque cada vez más personas buscan comidas, alimentos y artículos congelados como parte de sus rutinas normales.

A la gente le encanta la comodidad. Pero a medida que golpeó la pandemia, la gente se vio obligada a aislarse y permanecer en casa más, así como también los restaurantes y tiendas cerraron como medida de seguridad. Lo que antes se trataba de conveniencia se convirtió aún más en seguridad. La gente todavía quería libertad y facilidad de uso, pero no era una necesidad ni una prioridad. La seguridad se volvió aún más importante, razón por la cual la recolección en la acera, las entregas y las transacciones en línea se volvieron tan populares.

¿Qué tiene esto que ver con los alimentos congelados? Todo. Debido a la pandemia, mucha gente ha tenido que comer en casa con más frecuencia, lo que significa preparar comidas, refrigerios y otros artículos, con una exposición mínima al mundo exterior o incluso a las tiendas de comestibles locales. Naturalmente, los consumidores recurrieron a alimentos y comidas congeladas que se cocinan y preparan fácilmente.

La seguridad es la prioridad

Tiene sentido que la compra y el consumo de más alimentos congelados cambie las prioridades del mercado. En un informe de 2021 publicado por Acosta, el 14% de los encuestados dice que consume alimentos congelados casi todo el tiempo. Alrededor del 46% dice que consume alimentos congelados con frecuencia.

Durante la pandemia, la proporción de consumidores principales de alimentos congelados de EE.UU. Aumentó al 39% en 2020, frente al 35% en 2018. Los consumidores “principales” se definen como aquellos que comen alimentos congelados a diario o cada pocos días.

Es más, el 42% de los hogares que compran alimentos congelados lo hicieron en línea, en comparación con el 23% en 2018. Y las ventas de alimentos congelados en línea aumentaron un 75% el año pasado, con las principales compras que incluyen cenas y platos principales congelados, carnes, aves e incluso mariscos.

En lugar de restringir los hábitos alimenticios, los consumidores han recurrido a los alimentos congelados para mejorar sus comidas, crear nuevos platos para el hogar, etc. Ha impulsado la demanda de todo tipo de alimentos congelados. También requiere la necesidad de mejorar la calidad y la seguridad. La implementación y el mantenimiento de controles estrictos sobre cómo se transportan, manipulan y conservan los alimentos pueden prevenir la contaminación en todos los frentes.

Con ese aumento de la dependencia, específicamente de los alimentos congelados, es imperativo que los operadores de la cadena de suministro entreguen productos en condiciones seguras y saludables. Permitir que los alimentos se descongelen durante el proceso de transporte puede presentar más problemas que la simple contaminación, especialmente si el covid-19 sigue teniendo una gran influencia.

Imagínese lo malo que sería si el mundo experimentara un brote importante de origen alimentario ahora mismo. La mayoría de los escenarios se pueden prevenir mediante una manipulación más inteligente de los alimentos y mejores controles basados en datos.

Se están implementando nuevos métodos para enfriar y preparar alimentos en una etapa más temprana del proceso de suministro. Muchos proveedores de la cadena de frío están adoptando enfriadores de baja temperatura, como un enfriador de procesamiento de alimentos, por ejemplo. Pueden congelar los alimentos preparados rápidamente para garantizar que sean seguros, desinfectados y almacenados de manera adecuada. A partir de ahí, solo es cuestión de mantenerlos cerrados en frío durante el transporte, el almacenamiento, la entrega y más allá. Ahí es precisamente donde entran en escena algunas de las últimas innovaciones.

Innovaciones en almacenes frigoríficos

Para mantenerse al día con la demanda y garantizar que los alimentos congelados y otros productos se mantengan frescos en la cadena de frío, la industria está experimentando una innovación desenfrenada gracias a las tecnologías modernas. Piense en flotas y sistemas de almacenamiento equipados con Internet de las Cosas (denominada en inglés como IoT) para facilitar un tiempo de comercialización más rápido y una mayor transparencia. O el aprendizaje automático y las herramientas impulsadas por la inteligencia artificial que ayudan a discernir los cuellos de botella, localizar soluciones más rápidas y efectivas, etc.

En el corazón de todo esto están los datos, o más bien el contenido y la información digitales. Cuanto más inteligentes y más orientadas al contexto sean las operaciones, mayor será la eficiencia en todas partes. Las siguientes son algunas de las tecnologías que hacen que esto suceda:

  • IioT: La Internet industrial de las cosas (IIoT) implica dispositivos conectados que recopilan, transmiten y, en ocasiones, procesan datos contextuales y de rendimiento de forma continua. En la cadena de frío, se puede utilizar para rastrear mercancías, prevenir robos o fraudes, monitorear procesos, descubrir cuellos de botella y más.
  • Aprendizaje automático: Se puede utilizar una compensación de inteligencia artificial, aprendizaje automático y redes neuronales para ingerir y analizar enjambres masivos de datos de formas y a velocidades que los humanos nunca podrían. Es más, la tecnología puede permitir que los sistemas de automatización altamente avanzados actúen, respondan o actúen en función de conjuntos de reglas algorítmicas.
  • Vehículos eléctricos y autónomos: Revolucionando la logística y el transporte convencional, los vehículos eléctricos y totalmente autónomos mejorarán significativamente las flotas con mayor seguridad, viajes sin paradas y más.
  • Estanterías inteligentes: Imagine los bots Kivo de Amazon, o algo similar, implementado en almacenes frigoríficos. Todo el sistema está diseñado para mejorar la gestión de inventario, la preparación de pedidos y la logística general.
  • Co-bots: Más allá de la entrega, se pueden utilizar drones terrestres o robots avanzados para transportar y mover mercancías pesadas, pedidos grandes o a granel y organizar el almacén. Cuando están equipados con el hardware apropiado, pueden alcanzar estantes altos y áreas de almacenamiento o moverse a través de ubicaciones peligrosas, mejorando la seguridad de los trabajadores manuales.

La innovación trae nuevos desafíos

Por supuesto, existen desafíos generales que enfrenta la industria del almacenamiento en frío, como cómo mantener los alimentos frescos durante todo el viaje, soluciones de empaque adecuadas y mantenimiento de condiciones más sanitarias, pero las tecnologías adoptadas presentan nuevos desafíos.

Por ejemplo, los dispositivos IIoT no suelen estar diseñados para estar expuestos a temperaturas extremadamente frías, lo que a veces puede afectar las mediciones y los datos recopilados. Un dispositivo que funciona mal puede ocasionar problemas graves, especialmente cuando es el único método para mantener la temperatura y garantizar que los alimentos se almacenen correctamente.

Llevar estos dispositivos a un nivel suficientemente resistente es un desafío, al igual que mantenerlos funcionando de manera óptima. No hacerlo podría aumentar la contaminación de los alimentos, la propagación de enfermedades transmitidas por los alimentos o algo peor.

Otro desafío consiste en la expansión o el desarrollo de nuevas instalaciones de almacenamiento en frío. A medida que los almacenes y las ubicaciones crecen para acomodar inventarios más grandes, los sistemas de almacenamiento en frío deben volverse más sofisticados y poderosos. Es más, incluso la más mínima caída de temperatura debido a una falla del sistema puede tener repercusiones radicales en una instalación tan grande. Una sola unidad de refrigeración que se apaga puede bajar las temperaturas en todo el almacén.

Diseñar espacios más inteligentes para mantener las bajas temperaturas contenidas es una solución. La instalación de los sistemas de apoyo es otra, que mantiene las cosas operativas incluso cuando se desarrolla un escenario negativo. La automatización y las tecnologías inteligentes basadas en datos pueden ser increíblemente útiles en esta área.

Finalmente, cuanto más grande sea la solución de almacenamiento en frío, mayor será el consumo de energía y más recursos se necesitarán para que todo funcione. A su vez, es necesario instalar e implementar tecnologías inteligentes para reducir la huella de carbono. Reducir el uso de energía siempre que sea posible se vuelve vital para la sostenibilidad. Puede requerir soluciones como iluminación inteligente o temporizada, termostatos inteligentes para las unidades de refrigeración o sistemas mejorados que reduzcan las emisiones; piense en flotas eléctricas y plataformas de energía renovable.

Las soluciones de respaldo son incluso una parte de la combinación, cuando los cortes de energía pueden hacer que una operación completa se interrumpa en segundos y exponer los alimentos a riesgos a largo plazo.

Demanda de alimentos congelados: Un aumento constante

Las cosas pueden cambiar y nunca hay garantías, pero en este momento parece que la alta demanda de alimentos congelados continuará e incluso puede crecer de manera constante. Las condiciones del mercado son en parte responsables, pero los consumidores ahora se centran más en alimentos saludables y de calidad, por encima de comer fuera de casa o pedir dentro. A medida que la economía continúa abriéndose, la gente querrá salir y explorar. Pero eso no significa necesariamente que la demanda de alimentos congelados disminuya.

Los proveedores de almacenes de almacenamiento en frío y de cadena de frío deben estar preparados para el crecimiento continuo, que incluye encontrar formas nuevas e innovadoras de conservar, envasar y almacenar de forma segura los alimentos congelados.

Noticia publicada con información de Food Safety Tech

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