Envases de frutas y verduras del futuro: ¿De plástico o papel?

La durabilidad, la protección durante el transporte y la presentación son sólo algunas de las razones por las que se envasan muchos productos hortofrutícolas: “Algunos productos, como las verduras en rodajas y los frutos rojos, simplemente no pueden prescindir del envasado, y algunos productos se mantienen frescos durante más tiempo si se envasan correctamente”, explica Gert Kolkman de Kolkman Verpakkingen. Esta compañía holandesa produce envases utilizando dos tipos de plástico: (hasta) 100% R-PET y PP reciclados.

¿Es el plástico ecológico la mejor opción?

R-PET es plástico reciclado (R) (PET). PET significa tereftalato de polietileno y es poliéster. R-PET está hecho de plástico PET usado anteriormente, como las conocidas botellas PET de bebidas gaseosas, pero también de otros envases. “Los envases que producimos a partir de R-PET están fabricados en gran parte con plástico 100 % reciclado, por lo que no utilizamos materia prima nueva. Una gran ventaja es que este envase también es totalmente reciclable, lo que hace posible un ciclo sin fin. Nuestro material se puede reutilizar de nuevo y otra vez”.

Gert cree que el R-PET es el envase para frutas y verduras más ecológico que existe. Este material circular se puede reutilizar en la misma cadena, protege bien los productos y es seguro para el uso del consumidor. R-PET se puede sellar herméticamente para que ninguna partícula de virus pueda llegar al producto. Además, el R-PET es muy transparente y fácil de procesar: “Los materiales de PP tienen una gran desventaja: no se les permite reutilizarlos en la cadena alimentaria. En parte debido a esto, solo se pueden “reciclar”. Entonces, ¿por qué los usamos de todos modos? Algunos productos deben calentarse mientras todavía en nuestro paquete. No se puede hacer eso con un paquete R-PET, pero el PP es perfecto para esto”.

“Downcycling significa que aunque se puede reciclar el material, su calidad se deteriora constantemente. Aun así, se pueden fabricar muebles excelentes o postes de tráfico a partir del gran contenedor de plástico original. Sin embargo, nos enfocamos en usar PET reciclado (R-PET) producir nuevos envases porque creemos que el 100% R-PET es la solución de nuestro tiempo”, explica Gert.

¿Cuál es la historia con el papel, entonces?

El papel y el cartón tienen buena imagen, pero ¿está justificado?: “El papel viene de los árboles, los árboles son verdes, el verde es bueno. Al menos, eso es lo que piensa la gente”. Y eso es en parte cierto. El papel tiene la ventaja de que se descompone más rápido en la naturaleza. “Pero todos entienden que reemplazar la basura plástica a lo largo de la carretera, o peor aún, la ‘sopa de plástico’ en los océanos, con papel y cartón, no es la respuesta”.

“Además de eso, la producción de papel utiliza hasta cuatro veces más agua y produce tres veces más gases de efecto invernadero. Hemos realizado proyectos ofreciendo bandejas de cartón para algunos de nuestros clientes. Nuestra investigación muestra que usar cartón versus plástico para empaquetar lo mismo producto pesa 1,5 veces más. Solo piense en las emisiones de CO2 adicionales para aquellos clientes que realizan cientos de cargas al año”, comenta Kolkman.

Sin embargo, también puede reciclar bien el papel, y algunos envases de cartón nuevos pueden contener papel de desecho. “Esto se llama downcycling. Es posible que no recicle los envases de papel para alimentos en envases de cartón para alimentos de segunda generación después de su uso. Es bueno que este material se pueda reutilizar, pero pierde su valor”.

“La fibra de papel pierde cada vez más su estructura durante el reciclaje. Como resultado, los envases de cartón tienen una vida útil limitada. Además, en la industria alimentaria, los productos húmedos deben envasarse, y el papel y el cartón no se adaptan naturalmente a esto. Hay que darles un tratamiento adicional para que sean resistentes a la humedad”, continúa Gert.

¿Hay otras alternativas sostenibles?

El plástico PLA es un material biodegradable y compostable hecho de materias primas renovables de origen vegetal como la maicena o la caña de azúcar. Se presenta, por tanto, como una alternativa sostenible a los plásticos tradicionales. ¿Qué opina Kolkman Packaging de esto? “Este material todavía tiene muy poco valor agregado. Todavía no se puede producir con la suficiente eficiencia. Pero, afortunadamente, están trabajando duro para mejorar eso”.

“Además, es mucho más difícil obtener PLA, lo que lo hace mucho más costoso. El PLA se puede reciclar, pero es prácticamente imposible de separar. Cuando las personas separan la basura en casa, les resulta difícil distinguir entre PLA y R-PET. A menudo, el material PLA termina con los desechos plásticos, mientras que, en teoría, debería ir al contenedor de desechos orgánicos. Entonces, por ahora, no hay PLA, pero los desarrollos avanzan rápidamente en el mundo de los plásticos, por lo que estamos atentos a esto”, afirma Gert.

Los supermercados prohíben los plásticos de un sólo uso

Gert se alegra de que se reduzcan los residuos plásticos de un solo uso. Los envases innecesarios están desapareciendo o siendo reemplazados por alternativas sostenibles. Sin embargo, se podría pensar más en ciertos envases, como para la carne, dice. Por ejemplo, la carne picada solía venir en bandeja; los supermercados las reemplazan cada vez más por bolsas de plástico”. Es una buena idea porque usa mucho menos plástico. Sin embargo, estas bolsas terminan en los incineradores de los procesadores de desechos porque es difícil, si no imposible, separar los materiales”.

“El empaque con un código digital podría ser la respuesta. Estos son excelentes para clasificar. Esperamos que los códigos digitales se hagan usando, por ejemplo, CurveCode. Nuestros productos más recientes con estos CurveCodes ya están en los estantes de varias tiendas minoristas. Tenemos que esperar el los resultados de las pruebas, pero podemos usar este código para clasificar, reprocesar y reutilizar el 100 % R-PET utilizado para productos alimenticios para empaques seguros para alimentos”, concluye Gert.

Noticia publicada con información de Fresh Plaza

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