Los investigadores encuentran una relación entre el momento de la cosecha y la E. coli en la lechuga romana

Los científicos del Servicio de Investigación Agrícola del USDA han comenzado a descubrir detalles que subyacen a un patrón de brotes estacionales de E. coli O157:H7 vinculados a la lechuga romana en bolsas.

De acuerdo con los científicos, “desde hace varios años se ha reconocido que los brotes de infección por E. coli O157:H7 relacionados con la lechuga romana se asocian con mayor frecuencia con la lechuga cultivada comercialmente y cosechada al final de las temporadas de cultivo en California y Arizona”.

Entre 1998 y 2019, hubo 36 brotes que se remontan a la lechuga registrados por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. La mayoría de los brotes involucraron lechuga romana cosechada en el otoño en la costa central de California, como en Salinas, y al final del invierno en el sur de California y Arizona. Estos dos estados son las principales áreas de cultivo de lechuga en los Estados Unidos con una producción agrícola valorada en casi $ 2.7 mil millones en 2021.

“Para comenzar a desentrañar las causas de estos brotes estacionales, nuestro equipo de investigación analizó varios factores para identificar las condiciones que pueden aumentar la supervivencia de E. coli en la lechuga recién cortada que cultivamos en Salinas, y que procesamos y almacenamos en frío en envases de atmósfera modificada como se hace comercialmente”, comentó la microbióloga Maria Brandl, quien trabaja en la Unidad de Investigación de Microbiología y Seguridad de Productos Agrícolas del Centro de Investigación Regional Occidental del Servicio de Investigación Agrícola en la ciudad de Albany. Ella es la líder del estudio.

Uno de los hallazgos más significativos del estudio fue que E. coli sobrevivió en promedio 5,6 veces mejor en lechuga romana envasada almacenada en frío cosechada en el otoño que en las mismas variedades cosechadas a fines de la primavera.

“También encontramos que entre las variedades de lechuga romana con una vida útil más larga y más corta en este estudio, la tasa de deterioro de la variedad con una vida útil más larga fue significativamente mayor cuando se cosechó en otoño que en primavera. También he observado esto en estudios anteriores, pero no se ha probado la importancia de E. coli en la lechuga. Aquí demostramos que un mayor deterioro en la lechuga de otoño se asoció con una mejor supervivencia del patógeno”, explicó el coautor del estudio y genetista del Servicio de Investigación Agrícola Ivan Simko, quien trabaja en la Unidad de Investigación de Mejoramiento y Protección de Cultivos en la ciudad de Salinas.

El equipo de investigación también incluyó a la bióloga Susan Leonard y otros en la Administración de Drogas y Alimentos de EE.UU.

El equipo de científicos demostró que la comunidad bacteriana presente en la lechuga romana en bolsas difería según la temporada, el estado de deterioro de la lechuga y si la supervivencia de E. coli en la lechuga era alta o baja. Esto sugiere un potencial para usar el microbioma como indicador de la calidad microbiana de la lechuga recién cortada en bolsas.

Los investigadores informaron que estaban “un poco sorprendidos” al encontrar tales diferencias en la supervivencia de E. coli en las lechugas cosechadas en otoño en comparación con las cosechadas en primavera porque muchas hipótesis actuales sobre la estacionalidad de los brotes relacionados con la lechuga se centran en las diferencias en la prevalencia de la lechuga. E. coli patógeno en el medio ambiente.

“Si bien la prevalencia también puede estar involucrada, nuestros resultados indican claramente que la lechuga romana cosechada en otoño y las comunidades de microbios que alberga tienen características intrínsecas que las convierten en un mejor lugar para que E. coli sobreviva en productos recién cortados. Estas son las próximas áreas en las que queremos trabajar”, indicó Brandl.

“Por ejemplo, ¿es esto algo que podríamos tratar de manipular a largo plazo a través de la fisiología y el mejoramiento de las plantas y la ingeniería del microbioma? ¿Y esta tendencia también se observaría para la supervivencia de E. coli en el campo? Nuestras observaciones definitivamente abren una nueva rama de investigación sobre la estacionalidad de los brotes”.

El Servicio de Investigación Agrícola es la principal agencia de investigación científica interna del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos. Diariamente, ARS se enfoca en soluciones a los problemas agrícolas que afectan a Estados Unidos. Cada dólar invertido en investigación agrícola genera $17 de impacto económico, según el servicio.

Noticia publicada con información de Food Safety News

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