Microalgas: ¿La nueva proteína alternativa?

Fundada en el año 2017, la compañía Brevel está lanzando una proteína alternativa basada en microalgas, que tiene sabor y color neutros, es altamente funcional, sostenible y tiene una producción constante y escalable, además de asequible.

Brevel utiliza microalgas no modificadas genéticamente cultivadas en una tecnología innovadora que permite la más alta calidad de producción sostenible de proteínas a niveles de costo comparables a las proteínas de guisantes y soja. La tecnología combina la fermentación de microalgas a base de azúcar con una alta concentración de luz a escala industrial. El resultado es una proteína que tendrá un precio competitivo con el guisante y la soya y es neutral en color y sabor.

La empresa ha recibido 8,4 millones de dólares en financiamiento hasta la fecha, que se destinarán a la construcción de una fábrica piloto comercial y servirán como base para escalar la tecnología patentada de Brevel y mejorar las capacidades de I+D.

¿Quién es Brevel?

La empresa es propiedad de tres hermanos: El director de operaciones Matan Golan, un médico flexitariano que aporta el ángulo de la salud; El segundo, CTO Ido Golan, un ingeniero con una amplia experiencia en microalgas que inventó una nueva forma de producir microalgas de manera eficiente y con alta calidad; y el director ejecutivo, Yonatan Golan, un físico vegano.

Yonatan está entusiasmado por encontrar soluciones sobre cómo alimentar a nuestra creciente población de una manera sostenible y ética: “Como físico, veo este desafío de manera muy racional y creo, como muchos expertos y empresas, que las microalgas pueden convertirse en la solución definitiva. Sin embargo, hasta la fecha nadie ha podido superar las barreras de costo y calidad para hacer realidad esta visión”.

Actualmente, las microalgas se producen por fotosíntesis en estanques al aire libre (o bajo techo) o en reactores cerrados que requieren mucha mano de obra, sufren contaminación y producen con bajos rendimientos y altos costos, dice Yonatan. “La alternativa es usar tanques de fermentación donde se agrega azúcar al proceso, y luego las microalgas crecen y reducen significativamente los costos y aumentan los rendimientos. El proceso se realiza en la oscuridad, y en ausencia de luz muchos de los ingredientes, funcionalidades y beneficios de las microalgas se pierden en el proceso. Utilizamos cepas de microalgas disponibles gratuitamente y no hacemos ninguna modificación genética. Actualmente trabajamos con tres cepas diferentes que están aprobadas para el consumo humano y que crecen muy bien en las condiciones que brinda nuestra tecnología.

“En comparación con la soya”, continúa Yonatan, “la principal proteína de origen vegetal, las microalgas son un 99,95 % más eficientes en términos de tierra, un 67 % más eficientes en emisiones de GEI y un 55 % más eficientes en el uso del agua”. Las microalgas en el sistema Brevel no necesitan pesticidas, herbicidas o fugitivos químicos.

Costo

El mayor reto al que se enfrenta la empresa es salvar la diferencia de costes con el guisante y la soja. “Tener un producto excelente en términos de sabor, color y funcionalidad es estupendo, pero si no podemos ofrecerlo a niveles de coste de las principales fuentes de proteína actuales, seguiremos siendo una fuente de proteína de nicho y no podremos hacer frente a los retos globales de la nutrición sostenible”, explica Yonatan.

El camino hacia la paridad de costes pasa por poder extraer y valorizar cada una de las distintas fracciones de las microalgas de forma independiente. Yonatan dijo que ya tienen desarrollos con la fracción de aceite y los pigmentos, y están trabajando en ingredientes adicionales que se pueden producir. “Aquí es donde tener luz junto con la fermentación a base de azúcar cambia las reglas del juego”, agrega.

Sabor, color, textura

La proteína de microalgas se presenta como un polvo seco que se puede agregar directamente a las formulaciones. Se puede agregar directamente como polvo o aplicando procesos como la homogeneización o la fermentación secundaria para aumentar su solubilidad, extraer sabores adicionales y más.

“La textura original de las microalgas es líquida. Nuestro proceso separa las microalgas del líquido, las seca y las muele hasta convertirlas en polvo, que nuestros socios utilizan para insertarlas en los alimentos como fuente de proteínas”, dice Yonatan.

En términos de funcionalidad, dice que Brevel trata de ser lo más inerte posible aumentando el perfil nutricional de los productos sin cambiar el sabor, el color, la textura o el costo para el consumidor final. Las fuentes actuales como el guisante y la soja no son aplicables debido a sus fuertes sabores, alérgenos y percepción del mercado. Para las alternativas a la carne, esto no es un desafío porque las especias pueden enmascarar fácilmente los sabores.

En la segunda etapa, la empresa planea brindar funcionalidades como gelificación, texturización, emulsificación y más, que en su mayoría son adecuadas para las alternativas de pescados y mariscos.

Noticia publicada con información de Food Engineering Mag

 

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