Investigación: Una menor contaminación del aire podría conducir a mayores rendimientos de los cultivos

En un futuro próximo, China podría aumentar los rendimientos de sus cultivos de invierno en aproximadamente un 25 % y los de verano en un 15 %, mientras que Europa occidental podría aumentar los rendimientos de invierno en aproximadamente un 9 % y los de verano en un 11 %. ¿La captura? Tendrían que reducir la clase de contaminantes del aire de óxidos de nitrógeno, que se encuentran tanto en los gases de escape de los vehículos como en las emisiones industriales, a la mitad de sus niveles actuales.

Esta es la conclusión de una investigación publicada en la revista Science Advances por David Lobell, Gloria y Richard Kushel Director del Centro de Inocuidad Alimentaria y Medio Ambiente de Stanford en Palo Alto, California, y su equipo.

El mensaje principal del documento es que el dióxido de nitrógeno, una forma principal de óxidos de nitrógeno e indicador clave de la presencia de otros, está perjudicando constantemente el rendimiento de los cultivos en todo el mundo, comenta el Dr. Lobell. “Las pérdidas por dióxido de nitrógeno suelen ser del 10 % o más, que es una gran cifra en la agricultura; 10% es aproximadamente la pérdida de rendimiento que causaría una sequía significativa”, dice. “Este hallazgo es significativo porque este estudio es la primera vez que hemos podido medir la exposición de los cultivos al dióxido de nitrógeno a gran escala en muchas regiones”.

El Dr. Lobell señala que, gracias a la Ley de Aire Limpio de EE.UU. y a otras protecciones ambientales norteamericanas, los límites a los óxidos de nitrógeno ya han supuesto un aumento del rendimiento de los cultivos en este continente. Las conclusiones de su equipo se centraron en el posible aumento del rendimiento de los cultivos en China, pero también predijeron un rendimiento significativo en Europa Occidental, así como en la India, que podría ver un aumento del rendimiento de los cultivos del 8% en verano y del 6% en invierno tras una reducción del 50% de los óxidos de nitrógeno.

Thomas Sharkey, profesor de biología vegetal en la Universidad Estatal de Michigan en East Lansing, dice que la investigación del Dr. Lobell y su equipo conecta una serie de puntos que siempre han estado presentes: “Pero diría que nunca han estado tan bien conectados”.

El Dr. Sharkey afirma que esta investigación parte de la necesidad de reducir la producción de ozono, que inhibe el crecimiento de los cultivos. El ozono se genera mediante la combinación de hidrocarburos, óxidos de nitrógeno en el aire y luz solar. “Se han realizado muchos trabajos que muestran cómo el ozono inhibe el crecimiento de los cultivos”, dice, “pero la gente que estudia el ozono no ha dado el siguiente paso y ha dicho: “¿De dónde viene ese ozono?” Viene de los óxidos de nitrógeno que hay en el entorno”.

La otra mitad de la ecuación es el hidrocarburo, que es producido por los árboles y otras plantas. “Los hidrocarburos son inevitables; eso significa que debemos abordar la contaminación por óxido de nitrógeno”, dice el Dr. Sharkey. “Así es como podemos deshacernos del ozono. Este documento ahora nos conecta de una manera que no había sido explícita de que, debido a que tiene óxidos de nitrógeno, tiene ozono, y debido a que tiene ozono, tiene daños en los cultivos”.

El artículo del Dr. Lobell también contenía un hallazgo totalmente inesperado: el óxido de nitrógeno tiene la capacidad de reducir el rendimiento de los cultivos por sí solo, independientemente de su papel en la producción de ozono. “Eso fue una sorpresa”, dice el Dr. Sharkey. “No creo que nadie necesariamente hubiera predicho eso”.

Afortunadamente, el Dr. Lobell cree que los aumentos en el rendimiento de los cultivos se pueden lograr, y señaló que los óxidos de nitrógeno son el producto de fuentes de combustibles fósiles que ya son objeto de reducciones desde muchos lados; sin embargo, comenta, “no creo que las ganancias en el rendimiento de los cultivos por sí solas justifiquen la inversión, ya que los beneficios para la salud humana local a menudo son mucho mayores que el costo de los cambios. Las ganancias en el rendimiento de los cultivos son más como la guinda del pastel”.

Noticia publicada con información de Food Quality & Safety

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